20.08.2021 - The Rockefeller University

Einsame Fliegen essen wie viele Menschen mehr und schlafen weniger

Die COVID-19-Lockdowns haben den Schlafrhythmus durcheinander gebracht und den Bauchumfang vergrößert: Ein Schuldiger könnte die soziale Isolation selbst sein

Wissenschaftler haben herausgefunden, dass einsame Fruchtfliegen, die in Reagenzgläsern unter Quarantäne gestellt wurden, nach nur etwa einer Woche sozialer Isolation zu wenig schlafen und zu viel essen, so eine neue in Nature veröffentlichte Studie. Die Ergebnisse, die beschreiben, wie die chronische Trennung von der Gruppe zu Veränderungen in der Genexpression, der neuronalen Aktivität und dem Verhalten der Fliegen führt, stellen eines der ersten robusten Tiermodelle zur Untersuchung der biologischen Reaktion des Körpers auf Einsamkeit dar.

"Fliegen sind so verdrahtet, dass sie eine spezifische Reaktion auf soziale Isolation zeigen", sagt Michael W. Young, Richard und Jeanne Fisher Professor und Leiter des Labors für Genetik an der Rockefeller University. "Wir haben herausgefunden, dass Einsamkeit pathologische Folgen hat, die mit Veränderungen in einer kleinen Gruppe von Neuronen verbunden sind, und wir haben begonnen zu verstehen, was diese Neuronen tun."

Die Wissenschaft der Einsamkeit

Drosophila sind soziale Lebewesen. Die Fruchtfliegen gehen in Gruppen auf Nahrungssuche, bringen sich gegenseitig durch komplexe Paarungsrituale ein Ständchen und liefern sich Miniatur-Boxkämpfe. Und dann schlafen sie ein: Fliegen schlafen 16 Stunden pro Tag, aufgeteilt in ein träges Mittagsschläfchen und eine volle Nachtruhe.

Als Wanhe Li, eine wissenschaftliche Mitarbeiterin in Youngs Labor, begann, die biologischen Grundlagen chronischer sozialer Isolation zu untersuchen, wandte sie sich an die gesellige und gut untersuchte Fruchtfliege. " Drosophila hat uns immer wieder auf die richtige Spur gebracht", sagt Young. "Die Evolution hat vor langer Zeit eine große Komplexität in diese Insekten hineingepackt, und wenn wir in ihre Systeme eindringen, finden wir oft die Grundzüge von etwas, das auch bei Säugetieren und Menschen zu finden ist."

"Wenn wir keinen Fahrplan haben, wird die Fruchtfliege zu unserem Fahrplan", fügt Li hinzu.

Für die Studie verglich Wanhe Li zunächst, wie es den Fliegen unter den verschiedenen Bedingungen des Einsperrens erging. Nach sieben Tagen zeigten die Fliegen, die in Gruppen unterschiedlicher Größe untergebracht waren, keine anomalen Verhaltensweisen. Sogar zwei Fliegen, die von der Menge abgeschnitten waren, waren miteinander zufrieden. Wurde jedoch eine einzelne Fliege völlig isoliert, begann das einsame Insekt mehr zu essen und weniger zu schlafen.

Weitere Untersuchungen ergaben, dass eine Gruppe von Genen, die mit Hunger in Verbindung stehen, in den Gehirnen einsamer Fliegen anders exprimiert wurden - eine verlockende genetische Grundlage für den beobachteten Zusammenhang zwischen Isolation und Überfressen.

Li fand dann heraus, dass eine kleine Gruppe von Gehirnzellen, die als P2-Neuronen bekannt sind, an den beobachteten Veränderungen des Schlaf- und Fressverhaltens beteiligt sind. Das Ausschalten der P2-Neuronen von chronisch isolierten Fliegen unterdrückte das übermäßige Fressen und stellte den Schlaf wieder her; die Verstärkung von P2 bei Fliegen, die nur einen Tag lang von der Gruppe isoliert waren, führte dazu, dass sie aßen und schliefen, als wären sie eine ganze Woche lang allein gewesen.

"Wir haben es geschafft, die Fliege glauben zu lassen, dass sie chronisch isoliert war", sagt Wanhe Li. "Die P2-Neuronen scheinen mit der Wahrnehmung der Dauer der sozialen Isolation oder der Intensität der Einsamkeit verbunden zu sein, wie ein Timer, der herunterzählt, wie lange die Fliege allein gewesen ist".

Das Young-Labor bestätigte diese Beobachtungen in mühevoller Kleinarbeit. Sie züchteten Fliegen, die an Schlaflosigkeit leiden, um sicherzustellen, dass Schlafmangel allein nicht zu übermäßigem Fressen führt (was nicht der Fall war). Sie testeten Fliegen, die in Gruppen aufgezogen wurden, um herauszufinden, ob die Manipulation von P2-Neuronen bei vergesellschafteten Fliegen zu übermäßigem Fressen und Schlafmangel führen würde (dies war nicht der Fall). Letztendlich kamen sie zu dem Schluss, dass nur ein perfekter Sturm aus P2-Neuronenaktivität und sozialer Isolation dazu führt, dass die Fliegen anfangen, Schlaf zu verlieren und sich zu überfressen.

Die Erklärung der "Quarantäne 15"

Wissenschaftler haben beobachtet, dass viele soziale Tiere - von der Fruchtfliege bis zum Menschen - mehr essen und weniger schlafen, wenn sie isoliert sind. Der Grund dafür ist unklar. Eine Möglichkeit ist, so Young, dass die soziale Isolation ein gewisses Maß an Unsicherheit über die Zukunft signalisiert. Die Vorbereitung auf schwierige Zeiten könnte darin bestehen, so oft wie möglich aufmerksam und wach zu sein und zu essen, wann immer Nahrung verfügbar ist.

Diese Studie kann kaum bestätigen, dass Menschen in COVID-19-Sperrgebieten aufgrund der gleichen biologischen Mechanismen, die einsame Fliegen hungrig und schlaflos halten, mehr essen und weniger schlafen. Aber jetzt, da Li und Young die Neuronen und Gene identifiziert haben, die auf chronische Isolation in Fruchtfliegen reagieren, können künftige Forscher nach entsprechenden Zusammenhängen zwischen Einsamkeit, Überessen und Schlaflosigkeit bei Labortieren und schließlich beim Menschen suchen.

"Klinisch orientierte Studien deuten darauf hin, dass eine große Anzahl von Erwachsenen in den Vereinigten Staaten während des letzten Jahres der Isolation aufgrund von COVID-19 eine signifikante Gewichtszunahme und Schlafverlust erfahren hat", sagt Young. "Es kann gut sein, dass unsere kleinen Fliegen das Verhalten von Menschen, die unter pandemischen Bedingungen leben, aus gemeinsamen biologischen Gründen nachahmen."

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